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Dr. Fernando Cabanillas: Gigante de la investigación oncológica

Fernando Cabanillas Escalona es un reconocido médico puertorriqueño, investigador, humanista y fiel creyente en la justicia social. Como director del Centro de Cáncer del Hospital Auxilio Mutuo, en San Juan, ha logrado posicionarse como figura clave en investigaciones del cáncer con aportaciones vitales para los pacientes. Por ejemplo, si nos referimos a la pandemia del coronavirus, por covid-19 en Puerto Rico, utilizó efectivamente sus diversas plataformas comunicacionales para educar, calmar y concienciar.

Recientemente recibió el premio «Giants or Cancer Care» en la categoría de Linfoma, un prestigioso galardón que se otorga a líderes mundiales en el campo de la oncología para reconocer las aportaciones en la investigación y el manejo de pacientes con cáncer. Al hablar con Cabanillas Escalona, destacó el premio y lo equiparó a “cuando los peloteros logran entrar al salón de la fama del béisbol. Es un honor acompañar a otros médicos”. Honor a quien merece por sus aportaciones y ejecutorias.

Reflexionando sobre su carrera dijo no arrepentirse de haber seleccionado la medicina como su norte profesional y académico dado que también es catedrático del Recinto de Ciencias Médicas de la Universidad de Puerto Rico. “Decidí ser médico cuando una monja del colegio donde estudiaba me abrió los ojos. Cuando estudiaba en escuela secundaria en el Perpetuo Socorro mi intención era estudiar leyes, pero una monja, Sister María de la Cruz, me abrió los ojos y me dijo, ‘¿por qué leyes si te gusta tanto la ciencia?’”.

El doctor Cabanillas Escalona es un apasionado de la investigación por lo que no vislumbra el retiro. “Me ilusiona mucho continuar investigando”, apuntó.

“Giants of Cancer Care”, precisamente, distingue su aportación sobresaliente en la investigación y el manejo de pacientes con cáncer, cuyos descubrimientos han ayudado a mejorar la calidad de vida de pacientes con la enfermedad. Cabanillas Escalona es parte del grupo de 12 galardonados de diversas categorías de la lucha contra el cáncer, que fueron elegidos entre cientos de oncólogos de todo el mundo. Cabe destacar que el galeno puertorriqueño es uno de los mejores investigadores en la disciplina de la medicina del mundo. “Este premio es un extraordinario honor que acepto con emoción y humildad, y que dedicó a Puerto Rico”, dijo el médico.

Cabanillas Escalona plantea la prevención como responsabilidad social al enfatizar que cada paciente debe someterse a pruebas de cernimiento. Aconseja, además, evitar el sobrepeso y la obesidad debido a que predisponen el riesgo de cáncer. En Puerto Rico, según el doctor, están aumentando el número de pacientes con cáncer de colon; por eso, el doctor aconseja que cada persona desde los 45 años “se hagan las pruebas necesarias”. La prevención ayuda a detectar pólipos precancerosos.

En cuanto a los problemas que la clase médica tiene en Puerto Rico con las aseguradoras (planes de cobertura médica) dijo sentirse preocupado por la cantidad de colegas que deciden irse al no tener otra opción ya que le “están cerrando la red, es decir, no le dan contrato a médicos nuevos y esto está causando que los médicos se vayan”. Como el problema es mayor de lo que se ha mencionado públicamente Cabanillas Escalona instó a identificar y revelar los nombres de los legisladores que reciben dinero de las aseguradoras como se ha hecho en Texas, Estados Unidos.

Cabanillas Escalona estudió Biología en la Universidad de Puerto Rico, Recinto de Río Piedras, de donde se graduó en 1966. Cuatro años después, obtuvo su doctorado en Medicina del Recinto de Ciencias Médicas de la UPR. Inició sus estudios en Hematología oncológica en el Hospital Universitario de San Juan, para luego completarlos en Houston. 

Trabajó en el Centro de Cáncer MD Anderson de la Universidad de Texas donde dirigió el departamento de linfoma/mieloma. Regresó en el 2002 a Puerto Rico para desarrollar y dirigir el Centro de Cáncer del Hospital Auxilio Mutuo. 

Ha ganado reputación internacional con sus investigaciones clínicas sobre el desarrollo de varias combinaciones efectivas de quimioterapia para tratar linfomas en recaída y estableció un sistema para predecir los resultados del tratamiento de linfoma.  Sus hallazgos han contribuido al desarrollo de terapias curativas para los linfomas de grado bajo. 

Entre sus reconocimientos ha recibido la “Medalla de Plata de la Sociedad de Medicina Oncológica de Sudáfrica”; el premio de “Distinguished Faculty Achievement”, en 1994, del Centro de Cáncer MD Anderson; fue “Profesor del Año 2002” en la Universidad de Texas en el Centro de Cáncer MD Anderson, y ha sido distinguido por varios años como “Best Doctors in America”. En el 2009, además, recibió el premio Gerald P. Bodey, también del Centro de Cáncer MD Anderson en Houston. En el 2014 le dedicaron la convención anual de la Sociedad de Médicos Graduados de la Escuela de Medicina de la Universidad de Puerto Rico. 

Su pasión por la medicina no lo aparta de defender causas sociales y políticas por lo cual dirigió actividades para reclamar al Gobierno de Estados Unidos la aprehensión del ex preso político puertorriqueño Oscar López Rivera, quien fue liberado en el 2017 luego de 35 años en prisión. Sin miedo a exteriorizar sus convicciones, Cabanillas Escalona identifica el estatus político colonial como la causa fundamental de todos los problemas que afectan a Puerto Rico.

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