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¿Cómo funciona la radioterapia contra el cáncer?

La radioterapia es un tratamiento eficaz probado que se utiliza en el tratamiento de tumores. Puede usarse solo o en combinación con otros tratamientos como quimioterapia, inmunoterapia o cirugía.

La finalidad del tratamiento radioterápico (curativo, adyuvante, paliativo, etc…) depende del tipo de tumor, su estadio, su localización y el estado del paciente.


Cómo funciona la radioterapia contra el cáncer

La radioterapia consiste en dirigir radiación o partículas ionizantes hacia la masa tumoral, con el fin de matar las células enfermas que la constituyen.

Las células sanas tienen mecanismos de defensa capaces de reparar el daño a su ADN, mientras que, en las células cancerosas, estos mecanismos son menos eficientes, por lo que el daño al ADN es más fácilmente letal. Cuando las células dañadas mueren, se descomponen y el cuerpo las desecha.

La radioterapia no destruye de inmediato las células cancerosas. Se requieren días o semanas de tratamiento antes de que el ADN esté dañado lo suficiente para que mueran las células cancerosas. Luego, las células cancerosas siguen muriéndose semanas o meses después de terminar la radioterapia.

Tipos de radioterapia

La radioterapia se puede utilizar para diferentes fines, según el tipo de tumor a tratar, su ubicación y el estado del paciente:

Radioterapia de haz externo

La radioterapia de haz externo procede de una máquina que enfoca la radiación a su cáncer. La máquina es grande y puede ser ruidosa. No le toca, pero puede moverse a su derredor y envía la radiación a una parte de su cuerpo desde muchas direcciones.

La radioterapia de haz externo es un tratamiento local, lo que significa que trata una parte específica de su cuerpo. Por ejemplo, si tiene cáncer en su pulmón, usted tendrá radiación solo a su pecho, no a todo el cuerpo.

Radioterapia interna

La radioterapia interna es un tratamiento en el que la fuente de radiación se pone dentro de su cuerpo. La fuente de radiación puede ser sólida o líquida.

La radioterapia interna con una fuente sólida se llama braquiterapia. En este tipo de tratamiento, semillas, listones o cápsulas que contienen una fuente de radiación se colocan en el cuerpo en el tumor o cerca de este. Como la radioterapia de haz externo, la braquiterapia es un tratamiento local y trata solo una parte específica del cuerpo.

Con la braquiterapia, la fuente de radiación en el cuerpo emitirá radiación por algún tiempo.

Por qué las personas con cáncer reciben radioterapia

La radioterapia se usa para tratar y aliviar los síntomas del cáncer.

Cuando se usa para tratar el cáncer, la radioterapia puede curar el cáncer, impedir que regrese o detener o hacer más lento su crecimiento. Cuando los tratamientos se usan para aliviar los síntomas, se conocen como tratamientos paliativos.  

Fuente: NIH

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